Scholars' Lab Blog //DH Speaker Series: Micki Kaufman on Quantifying Kissinger
Blog //DH Speaker Series: Micki Kaufman on Quantifying Kissinger

Everything on Paper Will Be Used Against Me: Quantifying Kissinger

Thursday, April 3 at 10:00 am in Alderman Library, Room 421

Scarcity  of  information  is  a  common  frustration  for  many  historians.  However,  for  researchers  of  twentieth-­ and  twenty-­first  century  history  the  opposite  problem  is  also  increasingly  common.  In  contrast  to  scholars  of ancient  history,  who  base  much  of  their  analyses  on  rare  and  unique  relics  of  antiquity,  historians  studying the  ‘Age  of  Information’  (and  the  even  more  recent  period  of  ‘Big  Data’)  increasingly  confront  a  deluge  of information,  a  vast  field  of  haystacks  within  which  they  must  locate  the  needles  -­  and  presumably,  use them  to  knit  together  a  valid  historical  interpretation.

As  larger  and  larger  volumes  of  human  cultural  output are  accumulated,  historians  will  continue  to  adapt  and  innovate  new  and  existing  tools  and  methods  -­ especially  those  developed  in  other  fields,  including  computational  biology,  literary  studies,  statistics  and psychology  -­  to  overcome  the  ‘information  overload’  and  facilitate  new  historical  interpretations  of challengingly  massive  digital  archives.    The  declassification  of  Former  Secretary  of  State  Henry  Kissinger’s correspondence  by  the  State  Department  and  the  hosting  of  that  material  on  the  Digital  National  Security Archive  (DNSA)’s  Kissinger  Collection  web  site  presents  just  such  a  challenge  and  concomitant  opportunity. Given  the  role  Henry  Kissinger  played  in  first  ‘computerizing’  the  State  Department  in  the  late  1960s  it  is perhaps  not  surprising  that  the  continuing  declassifications  of  large  volumes  of  material  have  made historians  of  the  Kissinger/Nixon  era  dubious  ‘beneficiaries’  of  the  ‘big  data’  era,  inheritors  of  countless government  mainframes’  worth  of  text.

While  simply  having  such  a  large  volume  of  information  online  in digital  form  for  researchers  is  valuable,  the  usual  restriction  to  a  web-­based  ‘search’  form  interface  often renders  it  of  limited  use  and  approachability.  As  detailed  on  the  project’s  web  site  my  work  involves  the  application  of  a  host  of  quantitative  text  analysis methods  like  word  frequency/correlation,  topic  modeling  and  sentiment  analysis  (as  well  as  a  variety  of  data visualization  deisgns  and  methods)  to  historical  research  on  the  DNSA’s  Kissinger  Collection,  comprising approximately  17600  meeting  memoranda  (‘memcons’)  and  teleconference  transcripts  (‘telcons’)  detailing the  former  US  National  Security  Advisor  and  Secretary  of  State’s  correspondence  during  the  period  1969-­ 1977.  This  application  of  computational  techniques  to  the  study  of  twentieth-­century  diplomatic  history  has generated  useful  finding  aids  for  researchers,  provided  essential  testing  grounds  for  new  historical methodologies,  and  prompted  new  interpretations  and  questions  about  the  Nixon/Kissinger  era.

Micki  Kaufman  is a doctoral  student  in  US  history  at  the  Graduate  Center  of the  City  University  of  New  York  (GC-­CUNY).  She  received  her  B.A.  in  US  History  from  Columbia University  summa  cum  laude,  Phi  Beta  Kappa  in  2011  and  her  M.A.  in  US  History  from  GC-­CUNY  in 2013.  A  GC-­CUNY  Digital  Fellow  and  recipient  of  GC-­CUNY’s  Provost’s  Digital  Innovation  Grant  in 2012–2014,  her  current  research  involves  the  use  of  computational  text  analysis  and  visualization techniques  in  the  study  of  the  DNSA’s  (Digital  National  Security  Archive’s)  Kissinger  Memcon  and Telcon  collections.  She  is  a  co-­author  of  “General,  I  Have  Fought Just  As  Many  Nuclear  Wars  As  You  Have,”  published  in  the  December  2012  American  Historical Review,  has  served  as  a  digital  humanities  consultant  for  a  number  of  institutes  and  projects,  lectures and  leads  workshops  in  Text  Analysis  and  Visualization,  and  has  taught  US  History  Since  the  Civil War  at  Hunter  College  and  the  Digital  Praxis  Seminar  at  the  CUNY  Graduate  Center.  She  is  also  a platinum-­award-­winning  recording  engineer,  and  a  featured  Sundance/ASCAP  film  score  composer.

All Scholars’ Lab events are free, open to the public, and require no advance registration.

Cite this post: Laura Miller. “DH Speaker Series: Micki Kaufman on Quantifying Kissinger”. Published March 21, 2014. Accessed on .